Ansiedad por separación en perros: síntomas y cómo modificar el comportamiento

Abro la puerta de atrás para que los perros salgan para uno de sus muchos descansos diarios para ir al baño. Dos de nuestros perros salieron corriendo de la cubierta para explorar nuestro patio vallado y cazar a la marmota que tontamente se ha instalado bajo el garaje. En contraste, nuestro tercer perro, un Cardigan Corgi llamado Lucy, sufre de angustia por aislamiento, una forma relativamente leve de ansiedad por separación. Cuando sale a la cubierta, siempre mira a ver si la estoy siguiendo. Si salgo, sale de la cubierta, se alivia las tripas y la vejiga, y vuelve a mi lado. Si, en cambio, me quedo dentro y cierro la puerta, espera nerviosa en la cubierta, mirando a través de los paneles de vidrio de la puerta, moviéndose de un lado a otro con sus patas delanteras, claramente incómoda, pero reacia a aventurarse unos metros más lejos de mí para ir al baño.

La ansiedad por separación es mi comportamiento menos favorito, tanto como dueño de un perro como profesional del comportamiento y entrenamiento de perros. Es difícil de manejar, tiene un impacto negativo significativo en la calidad de vida de los perros y sus humanos, requiere un compromiso real de modificación de la conducta durante un período de tiempo considerable, y con demasiada frecuencia resulta en que el perro pierda su hogar feliz. Esas son las malas noticias.

La buena noticia es que el comportamiento puede ser modificado. Con un humano comprometido en su rincón, paciencia e intervenciones apropiadas, el perro que sufre este comportamiento puede ser ayudado.

Definiciones de la ansiedad por separación en los perros

La ansiedad por separación es una condición en la que el perro se altera cuando es separado de uno o más humanos con los que se ha hiperligado. Un perro con verdadera ansiedad de separación experimenta un ataque de pánico severo cuando se le deja solo. Los intentos de escape de un perro con ansiedad por separación pueden ser extremos y pueden resultar en una auto-lesión. La destrucción de la casa a menudo ocurre, especialmente alrededor de los puntos de salida como ventanas y puertas. Algunos perros incluso han saltado a través de las ventanas en sus desesperados intentos de encontrar a sus humanos.

Los perros con ansiedad por separación a menudo también orinan y/o defecan en la casa cuando se les deja solos. Esta es una respuesta al estrés, y no es un intento de “desquitarse” con sus humanos por haber sido dejados solos. Los perros nunca deben ser castigados o incluso regañados por sus comportamientos relacionados con la separación. Esto sólo los estresará más y empeorará su ansiedad.

Los comportamientos relacionados con la separación varían en intensidad de un perro a otro. Las formas más leves del comportamiento se llaman más apropiadamente “angustia de separación”, mientras que el ataque de pánico en toda regla merece la etiqueta de “ansiedad de separación”.

Una presentación un poco menos difícil de este comportamiento se conoce como angustia de aislamiento o ansiedad. Con la verdadera angustia o ansiedad de separación, el perro debe estar específicamente con uno de los humanos a los que se ha hiperligado. Un perro con angustia o ansiedad de aislamiento sólo necesita no ser dejado solo. Para algunos perros, esta necesidad puede incluso ser satisfecha por la presencia de otro animal. Claramente, este es un comportamiento más fácil de trabajar. Y afortunadamente, nuestra Lucy sólo tiene un nivel leve de angustia de aislamiento.

Comportamiento de los perros con ansiedad de separación

Típicamente, los comportamientos sintomáticos pueden comenzar cuando el humano del perro ansioso se prepara para irse, o inmediatamente después de que se vayan. El comportamiento puede continuar durante 30 a 60 minutos o más, y en casos más extremos, durante toda la duración de la ausencia del dueño, incluso hasta ocho o diez horas.

El comportamiento destructivo es uno de los signos más obvios y difíciles de la ansiedad de separación o aislamiento (SA o IA), pero no es el único. Aquí hay otros que pueden verse en algunos (pero no todos) perros con SA o IA:

1. Perro de Velcro

Los perros SA y IA tienden a ser pegajosos incluso cuando los dueños están en casa – siguiendo a sus humanos de habitación en habitación, y tumbados lo más cerca posible cuando los dueños están sentados. El perro también puede intentar frenéticamente seguir a su humano cada vez que sale por la puerta, incluso si sólo va a buscar el correo o el periódico.

2. Pacing

Mientras se prepara para irse, su perro reconoce el evento pendiente y comienza a estresarse, a menudo dando vueltas, jadeando y lloriqueando en anticipación a su partida.

3. Vocalización

No es raro que los perros SA/IA sean muy ruidosos cuando sus humanos no están.

4. Suciedad de la casa

El estrés extremo puede hacer que su perro orine y defeque en el interior. No puede evitarlo.

5. Anorexia

Muchos perros con SA/IA no comerán ni beberán cuando se les deje solos. (Esto hace relativamente inútil la sugerencia de darle al perro un Kong relleno de comida u otro juguete).

6. Intolerancia de la caja

Los perros con SA/IA a menudo experimentarán un grado aún mayor de pánico si están confinados en una jaula. Los perros que son destructivos en el hogar debido a la inmadurez y/o la falta de modales en la casa a menudo son embalados para proteger el hogar, pero esto generalmente no es una opción viable para los perros SA/IA. Los perros asustados se han herido e incluso han muerto en el proceso de tratar de escapar de sus jaulas.

7. Excesiva excitación al regreso del propietario

Por supuesto, muchos de nuestros perros están emocionados cuando volvemos a casa. El perro SA/IA puede presentar un nivel extremo de excitación al regresar el humano; se advierte a los dueños que permanezcan muy tranquilos, en lugar de excitarse en respuesta.

Causas y desencadenantes de la ansiedad por separación de los perros

No sabemos realmente qué causa la ansiedad por separación y aislamiento, aunque es probable que los perros que desarrollan este comportamiento tengan una propensión genética a ello. Algunos perros muestran evidencia de estos comportamientos desde la temprana edad de cachorro; otros no hasta más tarde en la vida.

Sabemos que este comportamiento está sobrerrepresentado en los perros adoptados de los refugios, pero no sabemos si es porque el estrés de estar en el refugio desencadena la ansiedad, o si se entregan a los refugios en mayor número debido a sus comportamientos difíciles. También sabemos que estos comportamientos pueden ser provocados por otros eventos dramáticos o traumáticos en el entorno de un perro. Estos perros a menudo también tienen otros comportamientos relacionados con la ansiedad, como la sensibilidad a las tormentas.

Aquí hay algunos desencadenantes conocidos para la ansiedad de separación y la ansiedad de aislamiento caninas:

Cambio de horario

Un cambio repentino en la duración de la estancia de un perro, o en la hora del día en que se le deja solo, puede a veces desencadenar SA o IA. Cuando se prevé un cambio de horario con antelación, si es posible, tómese el tiempo necesario para ayudar a su perro a aclimatarse gradualmente. Si va a cambiar el turno de día por el de noche en su trabajo, tómese varios días libres y utilícelos para cambiar gradualmente las horas que está fuera de casa. A medida que cambie a horas más tardías, podría incluso pensar en pasar una o dos noches en un motel o en la casa de un amigo, para que su perro pueda experimentar su ausencia por la noche en tramos progresivamente más largos.

Moverse

El estrés que implica una mudanza, combinado con la falta de familiaridad con el nuevo hogar, puede desencadenar SA o IA en algunos perros. Por supuesto que no siempre es posible, pero si está planeando una mudanza y se da el lujo de poder pasar tiempo en la nueva casa con su perro antes de la mudanza real, el cambio será menos traumático para él y menos probable que desencadene comportamientos relacionados con la ansiedad.

Pérdida de miembros de la familia

La pérdida repentina de un miembro de la familia -un niño que se va a la universidad, alguien que se muda o una muerte en la familia- puede provocar ansiedad en su perro, especialmente si la persona que se va era especialmente querida por el perro. Una vez más, cuando sea posible, haga estas transiciones de forma gradual, para que su perro tenga tiempo de adaptarse al cambio.

Rehoming

Ya sea que haya sido entregado a un refugio o reubicado privadamente, conseguir un nuevo hogar y dueño es un gran cambio de vida para un perro. Por mucho que nos gustaría que todos los perros pasaran toda su vida en un solo hogar para siempre, hay algunas circunstancias legítimas que requieren un cambio de hogar. De nuevo, cuanto más se pueda hacer para preparar a un perro para un nuevo hogar, mejor. Si conoce a la persona que adoptará a su perro, organícela para que conozca a su perro y comparta con él varias salidas agradables, de modo que su perro la conozca antes de la mudanza y pueda estar seguro de que son compatibles.

Si está entregando a su perro a un refugio, no hay mucho que pueda hacer para ayudarlo a aclimatarse a un ambiente de refugio. Pero al menos deberías investigar para asegurarte de que lo estás entregando a un refugio o grupo de rescate bien dirigido y de buena fe, no a un acaparador que se hace pasar por un rescate, o a un aleteador que vende perros (¡existen!).

Si usted es el nuevo hogar, programe salidas gradualmente crecientes durante la primera o segunda semana cuando lleve el cachorro o perro a casa para ayudar a prevenir esto.

Evento traumático

Cualquier cosa que cree un alto grado de estrés para su perro tiene el potencial de desencadenar SA o IA. Un ladrón que entra en la casa mientras el perro está en casa, un incendio en la casa de al lado con sirenas fuertes y un caos general en las cercanías, un terremoto, incluso un rayo cercano, pueden tener efectos a largo plazo en el nivel de ansiedad de un perro.

Modificación del comportamiento de la ansiedad de separación

Los profesionales de la conducta generalmente están de acuerdo en que es difícil, si no imposible, modificar las conductas no deseadas si se le permite al perro seguir practicándolas. El manejo es generalmente la respuesta para prevenir que el perro practique comportamientos no deseados.

Dicho esto, la gestión de la IA y especialmente de la SA puede ser muy difícil. Esto hace que la modificación del comportamiento para SA y IA sea un verdadero desafío, ya que la mayoría de la gente no puede darse el lujo de tomarse varias semanas de baja para implementar un programa gradual de contra-condicionamiento e insensibilización para sus perros. Sin embargo, cuanto más se acerque a ese ideal, más éxito tendrá en ayudar a su perro a aprender a sentirse cómodo quedándose en casa solo.

La pieza de gestión es la principal razón por la que la ansiedad de aislamiento es más fácil de tratar que la ansiedad de separación. Puedes dejar a un perro que tiene AI en una buena guardería canina, con un amigo o familiar, o a veces con otros perros para que tenga suficiente compañía, y será perfectamente feliz. No es así con los perros que tienen AI. Porque este perro tiene que estar contigo, será tan infeliz en la guardería o en la casa de tu madre como lo es en casa – ¡y es probable que las operadoras de la guardería y tu madre también sean muy infelices!

A los dueños de perros se les ha aconsejado durante mucho tiempo que desensibilicen a sus perros a los trozos de la rutina de salida, para que cada trozo tenga menos probabilidades de elevar el nivel de estrés del perro. Recoge tus llaves y déjalas en el suelo durante el día. Póngase el abrigo y quíteselo. Ponte los zapatos y quítatelos. Todo esto puede ser útil, especialmente en los casos más leves. Sin embargo, no es probable que disuada a un perro que tiene un caso significativo de SA o IA.

La modificación seria de la SA/IA consiste en el contra-acondicionamiento y la desensibilización muy gradual a pequeños aumentos de distancia entre el perro y su humano. Tenemos un dicho en la modificación del comportamiento, “Si crees que vas demasiado lento, ve más despacio”. Para la modificación SA y IA, necesitas ir más despacio aún.

La entrenadora/autora Malena DeMartini-Price se ha especializado en la ansiedad por separación desde 2001, y ha escrito un excelente libro sobre el tema, Treating Separation Anxiety in Dogs. También ofrece un programa de entrenamiento que certifica a los entrenadores que buscan trabajar con casos de SA y IA. Su protocolo de tratamiento se divide en cinco fases. Para destacar lo lento que va un programa de modificación exitoso, ella dice, “No avanzarás a la siguiente fase hasta que el perro sea verdaderamente exitoso en la anterior… Por ejemplo, si un perro no puede permanecer exitosamente detrás de la puerta de un bebé por unos minutos mientras mamá está fuera de la vista (Fase 3), no puedes avanzar a la siguiente fase”.

Si está buscando un entrenador para ayudarle con el comportamiento SA/IA de su perro, puede conectarse con un Entrenador Certificado de Ansiedad por Separación (CSAT) visitando este enlace.

La veterinaria conductista Dra. Karen Overall ha creado un protocolo de 15 días (lo llama “Protocolo para la relajación”) que es perfecto para SA y IA (aunque advierto a mis clientes que es probable que tome mucho más de 15 días). Para cada tarea de la lista, le pide a su perro que se siente y se quede, o que se acueste y se quede. Al final de cada tarea de la lista, le da un bocadillo a su perro, le dice que se quede otra vez, y realiza la siguiente tarea. El protocolo también puede ser útil para modificar las conductas de ansiedad de la jaula.

Para darle una idea de lo lento que se mueve a través de los ejercicios, aquí está la lista de tareas del Dr. Overall para hacer con su perro en el primer día:

Día 1: Tarea del perro

1. Siéntese durante 5 segundos
2. Siéntese durante 10 segundos
3. Siéntate mientras das un paso atrás y vuelves
4. Siéntese mientras da dos pasos hacia atrás y vuelva
5. Siéntese durante 10 segundos
6. Siéntese mientras da un paso a la derecha y vuelva
7. Siéntese mientras da un paso a la izquierda y vuelva
8. Siéntese durante 10 segundos
9. Siéntese mientras da dos pasos hacia atrás y vuelva
10. Siéntese mientras da dos pasos a la derecha y vuelva
11. Siéntese durante 15 segundos
12. Siéntese mientras da dos pasos a la izquierda y vuelva
13. Siéntate mientras aplaudes suavemente una vez
14. Siéntese mientras da 3 pasos hacia atrás y vuelva
15. Siéntese mientras cuenta en voz alta hasta 10
16. Siéntate mientras aplaudes suavemente una vez
17. Siéntese mientras cuenta en voz alta hasta 20
18. Siéntese mientras da 3 pasos a la derecha y vuelva
19. Siéntese mientras aplaude dos veces suavemente
20. Siéntese durante 3 segundos
21. Siéntese durante 5 segundos
22. Siéntate mientras das un paso atrás y vuelves
23. Siéntese durante 3 segundos
24. Siéntese durante 10 segundos
25. Siéntese durante 5 segundos
26. Siéntese durante 3 segundos

Lento, ¿verdad? Cada uno de los días siguientes te lleva gradualmente más y más lejos de tu perro, por períodos de tiempo cada vez más largos. Al final del protocolo estás fuera de la vista (en otra habitación) durante 10 segundos. Obviamente, usted tendría que continuar su trabajo desde allí para ir gradualmente hasta salir de la casa por períodos de tiempo cada vez más largos. No es una tarea fácil.

También les digo a mis clientes que pueden dividirlo en pasos más pequeños si es necesario para ayudar a su perro a tener éxito. Por ejemplo, en lugar de ir de 5 segundos (la primera tarea de abajo) a 10 segundos (la segunda tarea) podrían empezar a 3 segundos y sólo aumentar la dificultad en un segundo cada vez.

Todo el protocolo de Karen Overall está disponible en línea.

Medicamento para la ansiedad de separación para perros

Algunos humanos son reacios, por varias razones, a usar medicamentos para los problemas de comportamiento canino. Con la mayoría de mis clientes cuyos perros no tienen IA o SA, acordamos implementar un plan de modificación de comportamiento, y usualmente empezamos a ver cambios en el comportamiento en un tiempo razonablemente corto. No es así con los perros que tienen graves problemas de ansiedad. La calidad de vida de estos perros (y la de sus humanos) es usualmente tan pobre que necesitamos aliviar su ansiedad tan rápido como sea posible – y la medicación adecuada puede ayudar mucho a lograrlo.

Sin embargo, la medicación por sí sola no solucionará el problema. El propósito de las drogas de modificación del comportamiento es aumentar la capacidad del cerebro de su perro para recibir esfuerzos de modificación del comportamiento. El estrés afecta la capacidad de aprendizaje, y un perro que está súper estresado (ansioso) no puede aprender bien o fácilmente, por lo que el medicamento apropiado puede ser un salvavidas para estos perros.

Identificar la SA o IA en su perro desde el principio y abordarla apropiadamente puede hacer una gran diferencia en su calidad de vida – y en la suya. Esperar que el comportamiento indeseable de su perro se deba a alguna otra causa, y retrasar la implementación de medidas efectivas para manejar su ansiedad puede empeorar la situación dramáticamente.

Lo sé por experiencia personal. Juzgamos mal la razón de los ladridos de nuestra Lucy en la cubierta trasera cuando era joven (un año de edad) y la dejamos al aire libre por un período de tiempo para no reforzar lo que pensábamos que era su demanda de entrar. Más tarde, nos dimos cuenta de que los ladridos se debían, de hecho, a la ansiedad por el aislamiento – pero esto fue sólo después de que Lucy, en sus frenéticos esfuerzos por llegar a nosotros, se cayó de un muro de piedra, se rompió el ligamento cruzado anterior izquierdo, se torció la muñeca delantera izquierda y se desgarró los ligamentos del hombro izquierdo. Se recuperó de sus heridas, y más triste pero más sabia, tomamos un enfoque mucho más suave para ayudarla a aprender a estar sola.

No la dejamos en el patio trasero sin vigilancia, pero puede ser embalada y/o dejada en mi oficina con una puerta para bebés al otro lado de la puerta. No comerá ni beberá cuando la dejen sola, pero no ladra, no es destructiva y no se hace daño. ¡Y eso es una gran mejora! Todos somos mucho más felices.

El medicamento adecuado para su perro

No soy veterinario. Por lo tanto, no debo – y legalmente no puedo – decirle qué medicación o medicamentos debe usar para el aislamiento de su perro o la ansiedad por separación.

Sin embargo, puedo decirle que la mayoría de los veterinarios no estudian el comportamiento en la facultad de veterinaria (no es obligatorio en la mayoría de las universidades que ofrecen títulos de medicina veterinaria), y muchos de ellos no tienen más idea que yo (y algunos menos) de qué medicamentos podrían ser apropiados. Es probable que muchos de ellos sólo busquen el mismo medicamento que siempre han usado, o el que se promocionó con mayor eficacia durante una visita reciente de un representante de la compañía farmacéutica. También puedo decirles que la Dra. Karen Overall dice que la acepromazina es exactamente la droga equivocada para la mayoría de los propósitos de modificación de la conducta, y sin embargo es la que muchos veterinarios buscan simplemente porque ha existido por mucho, mucho tiempo.

Hay un pequeño grupo de veterinarios que han estudiado el comportamiento y han tomado y aprobado las “juntas” – un examen que les permite legalmente llamarse a sí mismos “conductistas veterinarios”. Hay otro pequeño grupo de veterinarios que se especializan en comportamiento y, aunque no están “internados” en comportamiento, están lo suficientemente educados (y saben cuándo pedir ayuda) para tomar buenas decisiones sobre la mejor y más apropiada medicación para los problemas de comportamiento de su perro. La prescripción de medicamentos para el comportamiento es tanto un arte como una ciencia. Estos veterinarios que se especializan en el comportamiento son los artistas, y afortunadamente para nosotros están felices de compartir sus talentos.

La mayoría de ellos están más que dispuestos a hacer consultas telefónicas gratuitas con otros veterinarios que buscan consejo sobre qué drogas (y qué dosis) deben usar para los perros clientes con problemas de comportamiento como SA y IA. Cada vez que empiezo a hablar de drogas con mis clientes, los insto a que insistan en que su veterinario aproveche este servicio y se dirija a un veterinario conductista para que los guíe. Les insto a que hagan lo mismo.

No hay muchos de ellos – y su veterinario puede no ser capaz de encontrar uno local para usted. Pero no tienen por qué serlo, ya que están a una sola llamada de distancia. La lista actual de veterinarios especialistas en comportamiento se puede encontrar siguiendo este enlace.

Recuerda… insiste .

La autora Pat Miller, CBCC-KA, CPDT-KA, es la Editora de Entrenamiento de WDJ. Ella y su marido Paul viven en Fairplay, Maryland, donde se encuentra su centro de entrenamiento Peaceable Paws, donde Pat ofrece clases de entrenamiento de perros y cursos para entrenadores. Miller también es autor de muchos libros sobre entrenamiento positivo, incluyendo How to Foster Dogs; From Homeless to Homeward Bound.

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