Miedo Agresión en Perros

Vi a dos clientes la semana pasada, ambos por agresión relacionada con el miedo. Eso no es sorprendente, ya que mi especialidad es la agresión (aunque también trabajo con muchas otras conductas), y el miedo es, de lejos, la causa más frecuente de agresión. Lo veo mucho, y los profesionales que trabajan con la modificación del comportamiento agresivo en los perros generalmente coinciden en que es más común que cualquiera de las otras clasificaciones de la agresión. En su excelente libro Manual de Medicina Clínica del Comportamiento para Perros y Gatos (Elsevier, 2013), la renombrada veterinaria conductista Dra. Karen Overall dice: “El miedo a la agresión puede ser una condición común en parte porque su exposición puede haber sido adaptativa para el perro”. Es decir, los perros en la naturaleza que luchan contra las cosas que los asustan y amenazan tienden a vivir. La buena noticia para los dueños de perros temerosos es que la agresión por miedo puede ser manejada y modificada. Los perros temerosos pueden vivir una vida larga y feliz.

La agresión relacionada con el miedo aparece con mayor frecuencia entre los ocho y los 18 meses de edad, cuando un perro joven alcanza la madurez. Esto puede deberse a que el aumento de la audacia tiende a venir con la madurez. Pero también es probable porque, con el tiempo, las respuestas agresivas se refuerzan; el estímulo de miedo (más a menudo un humano, cuando hablamos de temas de agresión) retrocede. Inicialmente, un cachorro temeroso generalmente trata de esconderse de los aterradores humanos alejándose, tal vez arrastrándose debajo de una silla. El humano bien intencionado, sintiendo lástima por el cachorro asustado, la coge y la abraza para tranquilizarla, pensando: “Sólo necesito mostrarle suficiente amor, y ella entrará en razón”. Desafortunadamente, el amor rara vez es suficiente.

Inicialmente, el cachorro temeroso a menudo se apaga, pensando que probablemente va a morir y que no hay nada que pueda hacer al respecto. Los humanos malinterpretan esto, pensando que el cachorro se siente cómodo con la atención.

En algún momento, el cachorro asustado, sintiéndose atrapado, puede gruñir y mostrar sus dientes a un humano que se aproxima. Sabiamente, el humano se retira, probablemente pensando, “Vaya, ¿de dónde ha salido eso?” Mientras tanto, el cachorro tiene un momento de bombilla, pensando, “¡Oye, eso funcionó, lo intentaré de nuevo la próxima vez!” El comportamiento se refuerza negativamente (el comportamiento del cachorro de gruñir hizo que una cosa mala desapareciera), y los comportamientos que se refuerzan aumentan. Cada vez que el cachorro gruñe, gruñe, chasquea o incluso muerde, se convence más de que la agresión es una estrategia de comportamiento exitosa para hacer que los humanos asustadizos la dejen en paz. Ella sobrevive. La gente la deja en paz. La agresión aumenta.

Podría parecer lógico, entonces, decirle a la gente que no se aleje cuando un perro temeroso ofrece un gruñido, un gruñido, un chasquido o una mordida. Después de todo, no queremos reforzar ese comportamiento indeseable, ¿verdad? Lógico quizás, pero muy equivocado. En este momento, el riesgo de reforzar el comportamiento es el menor de dos males; mucho mejor que ser mordido. Por supuesto, retroceda – sin ningún tipo de reprimenda, debo añadir, porque esto sólo confirmará la ya fuerte convicción de su perro de que las cosas malas suceden cuando hay humanos asustados alrededor.

La respuesta mucho mejor es, primero, evitar que la gente entre a un perro que no le gusta la interacción. Esto requiere una gestión. Empiece por controlar el entorno de su perro para que no sienta la necesidad de protegerse de los humanos o de otros estímulos aterradores; use correas, puertas para bebés, corrales de ejercicio, puertas cerradas e instrucciones claras para cualquier persona que pueda entrar en contacto con su perro. No haga -y no permita que nadie más lo haga- las cosas que sabe que pueden hacer que su perro gruña, se quiebre o muerda.

¿Es la agresión de su perro un nuevo comportamiento?

Los clientes que vienen a mí con su perro adolescente que ha empezado a morder, a menudo me dicen que es un nuevo comportamiento, sin indicios previos de agresión. Al ser interrogados, casi siempre confirman que su perro ha sido temeroso desde que era un cachorro, sólo la mordedura es nueva.

Los propietarios más inteligentes abordan el comportamiento temeroso mucho antes de que empiece la mordedura. Los más inteligentes buscan ayuda profesional la primera vez que su perro muerde. Y luego están aquellos que esperan hasta que su perro tenga un historial de mordeduras significativo…

Como con la mayoría de los comportamientos, la probabilidad de una modificación exitosa del comportamiento es mucho mayor si se comienza más temprano que tarde. Y con la agresión, es mejor buscar la ayuda de un profesional calificado que tratar de hacerlo por tu cuenta. (Ver “Profesionales calificados para considerar la ayuda”.)

Modificando el comportamiento temeroso de un perro

Existen varias técnicas apropiadas para modificar la agresión por miedo. Por supuesto, ninguna de ellas utiliza el dolor, la fuerza o el miedo. No hay collares de choque, ni collares de púas, ni rollos alfa. Todos estos son factores estresantes significativos, y aunque a veces pueden tener éxito en el cierre temporal del comportamiento, tienen una probabilidad muy alta de empeorar los comportamientos agresivos a largo plazo. Aquí están mis técnicas favoritas para modificar la agresión relacionada con el miedo:

Reducción del estrés

La agresión es causada por el estrés, no sólo el estrés de la cosa que da miedo inmediatamente, sino cualquier otro factor estresante en el mundo del perro. Todo perro tiene un umbral de mordedura – ese punto en el que el estrés se convierte en demasiado, y la mordedura ocurre. Los factores estresantes se acumulan como bloques de construcción, empujando al perro cada vez más cerca de ese umbral hasta que, como la gota que colmó el vaso, el perro muerde. Esto también se conoce a veces como apilamiento de gatillo.

Si se trabaja para reducir los factores de estrés en el mundo del perro, habrá menos bloques de construcción en su pila, alejándolo del umbral de mordedura y haciendo que sea menos probable que muerda, incluso cuando se enfrente a un humano asustado.

Se pueden reducir algunos factores de estrés eliminándolos por completo, por ejemplo, tratando las afecciones médicas, aliviando el dolor crónico con medicación y tirando los cuellos de botella, las clavijas y los cuellos de botella al cubo de la basura. Es posible que tenga que controlar la exposición de su perro a otros factores de estrés, por ejemplo, poniendo a su perro en el patio trasero mientras pasa la aspiradora o cuando su prima se deja caer con sus tres hijos fuera de control. En el caso de otros factores de estrés, puede utilizar los métodos que se indican a continuación. Es hora de hacer una lista completa de los factores estresantes de su perro y ponerse a trabajar!

Preparación

Este es simple. Cimentar significa simplemente hacer algo divertido para poner a su perro de buen humor antes de encontrarse con uno o más de sus estresantes. Tiene sentido; ¿está más capacitado para lidiar con una situación estresante si está de buen humor al entrar en ella, o si ya está estresado e infeliz? Un juego de tirar de la cuerda, o incluso hacer trucos u otros comportamientos que a su perro le encantan puede ayudar a prepararlo para una sesión de modificación del comportamiento más exitosa.

Contraacondicionamiento y desensibilización (CC&D)

Esto implica cambiar (contrarrestar) la respuesta emocional negativa existente del perro a un estímulo – en este caso, los humanos asustados.

Lo haces presentando a un humano (lo llamaremos Bob), parado, a una distancia inferior al umbral, esa distancia a la que tu perro ve a Bob y está alerta, consciente y sólo un poco preocupado. En el momento en que su perro vea a Bob, dele varias golosinas de gran valor y del tamaño de un guisante (mi favorita para CC&D es el pollo – enlatado, horneado, hervido o asado). Deje que vuelva a ver a Bob y luego aliméntelo con más pollo. En poco tiempo es probable que ella mire a Bob y que inmediatamente vuelva a mirarte a ti por el pollo. Lo llamamos Respuesta Emocional Condicionada (REA) y le dice que está empezando a asociar la presencia de Bob con el pollo.

Nota: Continúe entregando pollo tan rápido como pueda; no espere un CER para alimentar sus trozos de pollo. Es la presencia de Bob la que hace que el pollo se produzca, no el comportamiento de mirarte.

Ahora haz que Bob empiece a moverse un poco (esto lo hace más temible) y continúa la secuencia de búsqueda de alimento. Muy gradualmente haz que Bob se acerque moviéndose en diagonal (no un acercamiento directo, de frente – eso es mucho más aterrador). Detener la sesión cuando las cosas van bien (20-30 minutos suele ser un buen marco de tiempo).

Con el tiempo, haz esto con mucha gente diferente, no sólo con Bob. Puedes colocarte con una silla cómoda y tu perro en un lugar público donde la gente pase regularmente a una distancia segura, por debajo del umbral, y mirar cada vez que alguien pase. A medida que se sienta más y más feliz de tener gente alrededor (¡mucho pollo!), podrá eventualmente trabajar con enfoques más directos, y hacer que la gente deje caer golosinas al pasar.

Por último, cuando esté seguro de que su perro está listo – porque parece muy relajado y feliz de tener gente moviéndose a su alrededor – haga que la gente empiece a darle golosinas y a interactuar cuidadosamente con ella. Deje que se acerque a ellos, y no permita que se inclinen sobre ella y le den una palmadita en la cabeza.

Nota: Resista la tentación de empujar a su perro demasiado fuerte, demasiado rápido, demasiado pronto. Tenemos un dicho en la modificación del comportamiento, “Si crees que vas demasiado lento, ve más despacio”. Tómese mucho tiempo. Errar en el lado de la precaución.

Tratar y Retirar

Este procedimiento se atribuye comúnmente al Dr. Ian Dunbar y/o a la profesional en formación Suzanne Clothier, dependiendo de su fuente.

Tratar y retirarse es muy simple y divertido. Póngase de pie frente a la persona asustada a una distancia inferior al umbral con su perro con correa a su lado. Haz que la persona tire un bocadillo de gran valor para que caiga varios centímetros delante del perro. Después de que se mueva hacia adelante y se lo coma, haz que arroje un bocadillo de menor valor a varios metros detrás del perro. Repita, moviendo muy gradualmente el bocadillo de la parte delantera del perro hacia el lanzador. No intente que el lanzador interactúe con el perro hasta que éste se encuentre claramente relajado y feliz y que invite a la interacción.

Tendrás que hacer el tratamiento y el retiro con una variedad de personas para “generalizar” la respuesta de tu perro y ayudarle a darse cuenta de que todos los humanos son una fuente potencial para este maravilloso juego.

Este proceso funciona porque se le permite al perro alejarse cada vez, de modo que se alivia la presión de acercarse a la persona. Si no está dispuesta a avanzar para comerse la golosina, le estás pidiendo demasiado, haz que la persona tire la golosina más lejos para que no tenga que acercarse tanto.

Tratamiento de Agresión Constructiva (CAT)

Este procedimiento, desarrollado por la profesional del comportamiento Kellie Snider para su tesis de maestría en la Universidad del Norte de Texas, utiliza el refuerzo negativo – donde el comportamiento del perro hace que una cosa mala desaparezca – pero en este caso, el escenario está preparado para que el perro tenga buenas opciones de comportamiento para hacer que la cosa “mala” desaparezca. El CAT es más complicado que el CC&D, y normalmente requiere la asistencia de un profesional del comportamiento experimentado para implementarlo correctamente.

Asumimos que el perro que muerde el miedo ha sido previamente reforzado al hacer que la persona asustada se aleje en respuesta a cualquier muestra de agresión. Con el CAT, la persona se acerca desde la distancia, y tan pronto como la persona ve cualquier signo de tensión en el perro, se detiene, marca el lugar y se queda quieto. En el instante en que el perro muestra cualquier signo de relajación (un parpadeo, una mirada a lo lejos, un olfateo, o incluso sólo relajación en la tensión muscular) la persona se da vuelta y camina a 10-15 pies de distancia. Acabamos de reforzar negativamente el comportamiento tranquilo y relajado del perro. Haga una pausa de 15 a 20 segundos (o más, si el perro necesita más tiempo para recuperarse), y luego haga que la persona se acerque de nuevo al mismo lugar.

El proceso se repite hasta que el perro ya no muestra ninguna tensión cuando la persona llega al punto marcado, y entonces se le indica a la persona que se acerque un poco más – cuatro pulgadas a un pie o más, dependiendo del perro. El procedimiento de la TAC se repite a cada nueva distancia, y la persona “asustada” se acerca sólo cuando el perro permanece relajado en la marca anterior. Aprende que el comportamiento tranquilo y relajado hace que la gente asustada se vaya.

Cuando todo va de acuerdo al plan, porque el perro está siendo reforzado para un comportamiento tranquilo y relajado, se vuelve realmente tranquilo y relajado, y en algún momento ya no siente la necesidad de hacer que la persona se vaya. De hecho, a menudo vemos el cambio en algún momento, donde el perro comienza a ofrecer señales claras y afiliativas, tales como alegres movimientos de cola, arcos de juego y ojos entrecerrados. Ella dice claramente, “Por favor, acérquese, me gustaría conocerle”. En ese momento está bien permitirle acercarse a la persona, siempre y cuando esa persona entienda que debe permanecer tranquila y no tender la mano para acariciarla, hasta que esté claro que el perro se siente cómodo con eso.

La CAT también necesita ser generalizada con una variedad de personas hasta que su perro decida que todos los humanos están bien. (Ver “Modificación del comportamiento agresivo del perro” Mayo 2008, y “Tratamiento de la agresión constructiva”, Diciembre 2009).

Entrenamiento de Ajuste de Conducta (BAT)

BAT también usa refuerzo negativo, pero el perro se aleja del temible humano en vez de que el humano se aleje.

BAT fue desarrollado por la entrenadora Grisha Stewart, CPDT-KA, como una alternativa al procedimiento CAT, que ella sentía que tenía el potencial de ser demasiado desagradable para los perros. Con el procedimiento BAT, el estímulo aversivo (persona asustada) es estacionario, y se permite al perro asustado acercarse al estímulo.

En la versión original de BAT, el adiestrador observa una señal de corte, un lenguaje corporal que le dice al adiestrador que el perro preferiría aumentar la distancia de la cosa que da miedo, como olfatear el suelo o mirar al adiestrador. El adiestrador puede pedirle al perro que aumente la distancia cuando sea necesario para mantenerlo por debajo del umbral (si el perro no ofrece una señal).

Stewart ha evolucionado sustancialmente el proceso de BAT desde su inicio en 2009, y ahora le da al perro aún más libertad de elección en sus movimientos al trabajar en una larga línea. La mejor manera de entender BAT en su formato actual es a través del libro más reciente de Stewart, Behavior Adjustment Training 2.0 (Dogwise, 2016; disponible en Whole Dog Journal).

Medicamentos para la Agresión de los Perros

Ninguna discusión sobre la agresión relacionada con el miedo está completa sin una mención a la medicación. El uso apropiado de drogas psicotrópicas puede hacer toda la diferencia en la calidad de vida en el mundo para un perro temeroso y los humanos que la aman. Sin embargo, pocos veterinarios han estudiado el comportamiento! Su veterinario puede no tener un conocimiento profundo de las diversas drogas de modificación de la conducta, cómo funcionan, cómo determinar las dosis, y qué medicación podría ser apropiada para cada tipo de conducta – si es que puede incluso identificar la conducta con precisión.

Cuando tengo un cliente canino para el que la medicación podría ser apropiada, insto a mi cliente humano a que insista en que su veterinario haga una consulta telefónica con un especialista en conducta veterinaria para que le guíe en la selección de la droga y la dosis apropiadas. Aunque no hay muchos (menos de 70 en este país), la mayoría de los veterinarios harán consultas telefónicas con otros veterinarios sin costo alguno, como cortesía profesional. Una lista completa de conductistas veterinarios en los Estados Unidos se puede encontrar aquí.

Encontrar un profesional calificado en comportamiento de perros

El nombre del juego en el entrenamiento y comportamiento de los perros es caveat emptor . Debido a que no hay requisitos legales para que alguien se llame a sí mismo profesional de la conducta, cualquiera puede afirmar ser un consultor de conducta canina, o incluso un conductista. Encontrar el profesional del comportamiento adecuado para su perro es una caminata por una jungla difícil. Incluso si alguien tiene credenciales profesionales válidas, puede no tener las habilidades y la experiencia que su perro necesita.

Harías bien en investigar las credenciales de todos y cada uno de los profesionales de la formación y el comportamiento que estás considerando, ya sea que lleven un impresionante conjunto de letras detrás de su nombre o no. Entonces entrevístelos. Pregunte sobre sus métodos y filosofías. Pida referencias. Averigüe cuánto tiempo han estado practicando. Asegúrese de que tienen amplia experiencia trabajando con el nivel y el tipo de agresión canina que su perro presenta. Lea su página web, blogs y artículos para ver si lo que publican sobre su trabajo es congruente con lo que le dicen. 
Nunca, nunca permita que un profesional use collares de choque, estrangulamiento o de clavijas, castigo físico, coerción o intimidación (como los rollos alfa) con su perro miedoso y agresivo (o cualquier otro perro agresivo). Todos estos son factores estresantes importantes y, aunque a veces pueden lograr que el comportamiento se detenga temporalmente, tienen una probabilidad muy alta de empeorar los comportamientos agresivos a largo plazo.

Comprométase a trabajar sólo con un profesional que tenga credenciales sólidas, que esté comprometido con los métodos modernos, basados en la ciencia y libres de fuerza, y cuyo estilo personal le resulte cómodo. Los profesionales de entrenamiento y comportamiento de perros deben ser tan amables y positivos con sus clientes humanos como lo son con sus clientes caninos.

A pesar de la falta de requisitos legales, la profesión de entrenamiento y comportamiento de perros cuenta con una alucinante panoplia de credenciales, algunas de ellas más significativas que otras. En la página de enfrente están algunas de las credenciales y afiliaciones legítimas a buscar, asumiendo que se busca un profesional calificado basado en el refuerzo positivo.

Lensonfocus | Dreamstime.com

Por último, no importa lo bien que haya preseleccionado a su profesional, esté preparado para intervenir si en algún momento intentan hacer algo con su perro que le haga sentir incómodo. Confíe en sus instintos.

Mis casos más recientes

Resulta que ninguno de los dos clientes de miedo y agresión que vi la semana pasada eran típicos.

Poppy es una mezcla de Boxer de cuatro meses de edad que ya ha empezado a quebrarse por miedo, a una edad más temprana de la que suele presentar la agresión por miedo. El primer chasquido de Poppy fue en un veterinario. El cachorro se había retirado temeroso de los avances del veterinario y estaba atrapado bajo una silla en la sala de examen. Cuando el veterinario no pudo convencerla de que saliera de debajo de la silla con golosinas, decidió intentar examinar al cachorro en el lugar donde se encontraba. Cuando buscó una pata, Poppy la golpeó pero no hizo contacto. Pero, por supuesto, el veterinario se retiró sabiamente, y Poppy se vio reforzada negativamente. Otros incidentes de chasquidos en otras circunstancias siguieron en breve.

Coal es un perro pastor alemán de seis años, y aunque ha sido temeroso toda su vida, nunca ha hecho ningún intento de morder, hasta ahora. Sus dueños se habían ido de vacaciones por cinco días, y mientras estaban fuera la zona fue golpeada por una serie de fuertes tormentas eléctricas. Coal siempre se había preocupado por las tormentas, y la cuidadora estaba orgullosa de haber conseguido que Coal saliera a orinar durante los truenos y relámpagos. Cuando los humanos de Coal llegaron a casa se encontraron con un perro que estaba significativamente más ansioso y pegajoso de lo normal, y que desde entonces se ha quejado de los humanos en dos ocasiones distintas. ¿Alguien quiere apilar un gatillo?

Ambos perros están trabajando ahora en protocolos de contra-condicionamiento. Como muchos de mis clientes que usan estos protocolos para perros que sufren de agresión por miedo, los dueños ya están reportando progresos.

El autor Pat Miller, CBCC-KA, CPDT-KA, es el editor de entrenamiento de WDJ . Ella y su marido Paul viven en Fairplay, Maryland, donde se encuentra su centro de entrenamiento de Peaceable Paws.

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