Trabajar con perros obsesivos/compulsivos

La delicada, de 18 meses de edad, Rey Carlos Spaniel parecía perfectamente normal y feliz cuando ella y su dueño me saludaron en la puerta, pero yo sabía que no era así. Su dueño ya me había avisado por teléfono que Mindy era una “matamoscas” compulsiva, y que el comportamiento estereotipado se había intensificado en las últimas semanas, hasta el punto de hacer la vida miserable tanto para Mindy como para su dueño.

De hecho, fue sólo cuestión de minutos antes de que viera que la expresión de Mindy cambiaba a una de preocupación, y luego a una de angustia y ansiedad, mientras sus ojos comenzaban a moverse hacia adelante y hacia atrás.

Poco después empezó a chasquear el aire, para todo el mundo como si estuviera tratando de atrapar una bandada de moscas irritantes que nuestros ojos humanos no podían ver. Sus esfuerzos se volvieron más frenéticos y su comportamiento más ansioso, e incluyó la estereotipada persecución de la cola, hasta que finalmente corrió de la sala a la seguridad de su caja en la oscura despensa.

El rapto de moscas es uno de los muchos síndromes de comportamiento repetitivo que pueden sufrir los perros. Otras conductas como girar, perseguir la cola, congelarse en una posición o lugar particular, automutilación (morderse o lamerse) y chuparse el flanco. Algunos conductistas también incluyen la pica – la ingestión de objetos no comestibles como piedras, palos, calcetines, y quién sabe qué más, en la familia del síndrome de compulsión.

Aunque estos comportamientos son muy similares a la condición conocida como trastorno obsesivo-compulsivo en los humanos, muchos conductistas creen que el término trastorno compulsivo canino es más apropiado para describir los comportamientos en los perros.

En la psicología humana, las obsesiones son pensamientos persistentes e intrusivos que causan una ansiedad extrema y que el paciente trata de suprimir o ignorar. Las compulsiones son comportamientos repetitivos que el paciente realiza para prevenir o reducir la ansiedad. Los conductistas argumentan que porque no sabemos si los perros tienen realmente pensamientos obsesivos (¡aunque los dueños de Border Collie podrían argumentar esto!), deberíamos omitir la palabra “obsesivo” y usar el término “trastorno compulsivo canino” (CCD) para describir el síndrome en los perros.

Signos clínicos, causas y tratamiento

Se ha hecho muy poca investigación sobre el CCD – mucho de lo que sabemos sobre el síndrome se basa en evidencia anecdótica, e incluso eso es relativamente raro. Se cree que la causa principal es una situación de conflicto o frustración a la que el perro debe tratar de adaptarse. El trastorno a menudo comienza como una respuesta normal y adaptativa al conflicto o la frustración. Con el tiempo, la respuesta se aleja del estímulo original y se produce siempre que el nivel de estrés o de excitación del perro supera un umbral crítico.

Existen fuertes evidencias de que la genética juega un papel en al menos algunos comportamientos compulsivos. Hay una incidencia superior al promedio de persecución de la cola en los Bull Terriers y los Pastores Alemanes, el rapto de moscas en los Cavalier King Charles Spaniels, y el lamido excesivo (dermatitis por lamido acral) hasta el punto de causar una lesión (granuloma por lamido) en muchas razas grandes, incluyendo el Doberman Pinscher, el Golden Retriever, el Labrador Retriever, y el Pastor Alemán. Chupar por el flanco es un comportamiento compulsivo que también se ve a menudo en los Dobermans.

Los entrenadores y conductistas sospechan que el CCD probablemente está subdiagnosticado, ya que muy pocas escuelas de veterinaria dan a sus estudiantes un entrenamiento completo en el comportamiento animal, y muchos dueños no reconocen o no reportan los comportamientos compulsivos. Un comportamiento cae en la categoría de compulsivo cuando se convierte en un estereotipo – un patrón repetitivo e invariable de comportamiento que no sirve a ningún propósito obvio en el contexto en el que se realiza. Las conductas compulsivas a menudo evocan una respuesta del dueño, y por lo tanto pueden ser reforzadas sin querer como resultado.

La intervención temprana ayuda

Ese fue ciertamente el caso de Dodger, un Golden Retriever de ocho meses de edad en Carmel, California, cuyo propietario estaba luchando con el desafío de la pica. Tal vez porque son criados por una predisposición genética a llevar cosas a la boca (es decir, a recuperar), los Golden y los Labrador Retrievers parecen sufrir una mayor incidencia de pica que muchas otras razas de perros. Al Dodger se le permitía salir al exterior sólo bajo estricta supervisión, ya que comía compulsivamente palos y piedras, y ya se le había practicado una cirugía de emergencia para salvar su vida y desbloquear su tracto digestivo.

Ahora Dodger estaba empezando a perseguir su cola. Dado que el cachorro ya estaba en un comportamiento compulsivo, su dueño estaba preocupado de que la persecución de la cola fuera otra manifestación del CCD. La restricción física – encadenamiento, enjaulado u otro confinamiento cercano – es una de las situaciones de conflicto o frustración que puede contribuir al comportamiento compulsivo (ver “Conflicto y frustración”, página siguiente). La frustración se refiere a una situación en la que un animal es motivado a realizar un comportamiento pero se le impide hacerlo.

La solución obvia a la persecución de la cola de Dodger fue darle más libertad y ejercicio en su patio cercado, reduciendo así la frustración del confinamiento y, con suerte, cansando a Dodger hasta el punto de que no le quedaba suficiente energía para perseguir su cola (de la escuela de modificación del comportamiento “un perro cansado es un perro bien educado”). Debido a su problema de pica, esta no era una opción para Dodger.

Hicimos la hipótesis de que la atención del dueño también alimentaba la persecución de la cola, por lo que establecimos un protocolo de modificación que consistía en que los dueños salieran inmediatamente de la habitación tan pronto como comenzara el comportamiento, y se esforzaran por prestar más atención a Dodger cuando no estuviera persiguiendo su cola.

Dodger fue afortunado. Sus dueños, a pesar de la considerable responsabilidad de un recién nacido, se adhirieron fielmente al programa de modificación mientras que también aumentaron la duración y frecuencia de los paseos supervisados de Dodger. En el plazo de un mes, la persecución de la cola había disminuido.

Varios factores contribuyeron al éxito inusualmente rápido y completo en el caso de Dodger. Dodger era joven, y su dueño notó y reportó el comportamiento muy temprano en su desarrollo. La implementación temprana de un programa de modificación del comportamiento proporciona un pronóstico mucho más positivo que una situación en la que el perro ha tenido años para practicar el comportamiento estereotípico. La persecución de la cola de los Dodgers tenía un claro componente de búsqueda de atención, por lo que eliminar la recompensa de la atención de los dueños por el comportamiento fue un enfoque eficaz. Finalmente, ambos dueños se comprometieron con el entrenamiento y fueron consistentes en aplicar el tratamiento recomendado, lo cual fue instrumental para el éxito.

No uses sólo la terapia de drogas

Mindy no fue tan afortunada como Dodger. Su comportamiento de matamoscas había empezado cuando tenía unos seis meses. Debido a que era relativamente leve al principio, su dueño no buscó tratamiento. Cuando lo reportó a su veterinario, le dijeron que era una forma de convulsiones leves y que el único tratamiento era una terapia farmacológica de por vida – Fenobarbital – que tiene serios efectos secundarios y es muy probable que acorte la esperanza de vida del perro.

El dueño de Mindy era comprensible y legítimamente reacio a recurrir a tal enfoque, y creyendo que no había alternativa, optó por no hacer nada. Para cuando la vi un año después, el comportamiento estaba bien establecido, muy fuerte, y extremadamente difícil de modificar sólo a través de un enfoque conductual.

En un momento dado, se creía que las convulsiones jugaban un papel importante en el comportamiento de las moscas, pero ya no es así. Los científicos del comportamiento también formularon en su momento la hipótesis de que la liberación de endorfinas acompañaba a la realización de comportamientos compulsivos, lo que se creía que reforzaba el comportamiento, pero investigaciones recientes también han determinado que esto no es cierto.

Si bien la causa de la enfermedad aún no se conoce bien, hay algunas pruebas de la participación de la serotonina, y los medicamentos que inhiben la recaptación de la serotonina se han utilizado eficazmente para tratar a los perros con enfermedad de CCD.

Programa de tratamiento

El tratamiento consiste en la modificación del entorno y del comportamiento y, a menudo, la intervención farmacológica. Aquí hay 10 pasos para un programa de tratamiento exitoso:

1. Intervenir lo antes posible.

2. Haga que su veterinario realice un examen físico completo y una evaluación para identificar y eliminar cualquier condición médica que pueda estar contribuyendo o causando el comportamiento.

3. Identificar y, si es posible, eliminar la(s) causa(s) del estrés, el conflicto o la frustración del perro.

4. Evita recompensar el comportamiento compulsivo. Recuerde, puede ser gratificante para el perro que su dueño le preste atención.

5. Eliminar cualquier castigo como respuesta al comportamiento compulsivo.

6. 6. Proporcionar suficiente ejercicio en un horario regular.

7. 7. Consultar con un practicante alternativo para aplicar modalidades alternativas como técnicas de masaje, terapias de hierbas, acupresión y acupuntura, para ayudar a aliviar el estrés del perro.

8. Interrumpir el comportamiento cuando ocurre y reemplazarlo con un comportamiento alternativo usando métodos de entrenamiento de refuerzo positivo. Por ejemplo, enseñe a un perro que lame excesivamente sus patas a recostarse con la cabeza en el suelo entre sus patas, y luego recompénselo consistentemente por este comportamiento. Trabajen con un consultor de comportamiento calificado para implementar un programa de modificación de comportamiento apropiado.

9. Manejar el comportamiento en la medida de lo posible. Por ejemplo, puede usar un collar isabelino en el perro que lame cuando no está presente para supervisar su comportamiento.

10. 10. Utilizar la terapia de drogas apropiada según sea necesario, utilizando drogas relacionadas con la serotonina como la Clomipramina (Anafranil) y el Fluoxeteno (Prozac) en lugar del Fenobarbital. Recuerde que estos medicamentos no son una cura, sino que están destinados a ser utilizados en conjunto con un programa de modificación del comportamiento. El objetivo es eventualmente destetar al perro de los bloqueadores de la recaptación de serotonina. Esto debe hacerse de forma muy gradual, en consulta con un veterinario y un consultor de comportamiento. Si se hace demasiado rápido, puede haber un efecto de rebote, y el comportamiento compulsivo puede reaparecer con más fuerza que nunca.

Buen pronóstico

Hay esperanza para los perros con CCD. Un estudio realizado en 1997 en la clínica de comportamiento del Colegio Veterinario de Ontario (ahora Universidad de Purdue) por A. U. Luescher, DVM, Ph.D, Dipl. ACVB, resultó en una exitosa modificación del comportamiento para aproximadamente dos tercios de los perros participantes. El tercio restante incluía dueños con un pobre cumplimiento así como dueños que eligieron no participar en el programa de tratamiento. Un análisis de los casos en ese estudio encontró que mientras más larga la duración del comportamiento, menos positivo el resultado, confirmando así la importancia del tratamiento temprano en los casos de CCD.

¿Y qué hay de Mindy, nuestro CKC Spaniel matamoscas? Las conversaciones con su criador dieron la información de que su padre y al menos uno de sus compañeros de camada son también cazadores de moscas, lo que apoya la teoría de la predisposición genética. Lamentablemente, ambos perros están siendo mantenidos con dosis regulares de Fenobarbital – esencialmente manteniéndolos tranquilos – y sus dueños no hacen ningún intento de modificar su comportamiento. El criador no ha contactado a los dueños de ninguno de los otros cachorros de la camada para determinar si también muestran signos de CCD, y no tiene planes de cambiar su programa de cría.

La condición de Mindy está respondiendo lentamente a una combinación de terapia de drogas y modificación del comportamiento. Su dueño está muy comprometido con el programa de modificación, lo que es un buen augurio para el futuro de Mindy, y tenemos grandes esperanzas de poder eventualmente destetarla de las drogas de recarga. Mindy es muy afortunada de tener un compañero humano que se compromete a proporcionarle una vida larga y feliz.

También con este artículo

Haga clic aquí para ver “Conflicto y frustración”.

-por Pat Miller

Pat Miller es escritora independiente, autora de The Power of Positive Dog Training (2001, Howell Book House), y entrenadora profesional de perros en Chattanooga, Tennessee. También es miembro de la Junta Directiva de la Asociación de Entrenadores de Perros de Mascota. Para obtener información sobre su libro o sus clases de entrenamiento, consulte “Recursos”.

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