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Ninguna buena acción queda sin castigo. Eso es lo que Pam Rowley de Upper Brookville, Nueva York, descubrió el pasado noviembre, cuando el administrador del hospital que siempre la saludaba y Vizsla Gunner de 8 años al comienzo de sus visitas mensuales de terapia, la llevaron en silencio a un lado para darle una mala noticia.

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“Ella dijo que el hospital tiene nuevas reglas para los perros de terapia”, recuerda Rowley. “Una de las reglas establece que no puede haber perros en el hospital que hayan comido comida cruda dentro de los 90 días de una visita. Le dije que Gunner está en una dieta que incluye comida cruda, y sentí que era beneficioso para su salud”.

El administrador fue comprensivo, pero la regla no era negociable. Después de cuatro años de estas visitas mensuales – nunca con ningún incidente documentado o enfermedad resultante – Gunner ya no era bienvenido.

La situación de Rowley es emblemática de los retos a los que se enfrentan muchos que deciden adoptar un enfoque “fuera de la caja” para el cuidado y la crianza de sus perros, y estos retos no se aplican sólo a los perros de terapia. Los propietarios que optan por vacunar mínimamente a menudo se encuentran con obstáculos similares cuando alojan a sus perros en perreras, los inscriben en guarderías caninas o incluso los inscriben en clases de adiestramiento, porque su protocolo de vacunación individualizado no cumple con los “requisitos” generales, como las vacunas anuales o no esenciales.

¿Qué hacer? ¿Capitular y renunciar a las prácticas de salud que cree que son óptimas para su perro, incluso si cree que las reglas son erróneas? ¿O evitar cualquier actividad que requiera someter a su perro a una dieta o procedimiento veterinario que considere potencialmente dañino para la salud de su perro a largo plazo?

Sólo tú puedes tomar las decisiones que son mejores para ti y tu perro. Puede elegir “seguir adelante para llevarse bien” si las actividades son lo suficientemente importantes para usted. O bien, puede considerar la salud de su perro como su máxima prioridad y no querer arrepentirse de sus decisiones más adelante. En algunos casos, puede haber un punto intermedio relativamente inexplorado, un lugar donde usted puede proporcionar un cuidado responsable a su perro mientras continúa participando en una actividad principal.

ALIMENTOS PARA EL PENSAMIENTO En el caso de Pam Rowley y su perro de terapia alimentado en bruto, el cambio de política del hospital en relación con las visitas de Gunner fue el resultado de las directrices que el administrador dijo que fueron emitidas por los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades.

Para alguien que se dedica a la alimentación en bruto, eso podría ser el final de las visitas a esa instalación. Rowley podría intentar encontrar otro hospital o tipo de programa para que Gunner lo visite, tal vez uno que no atienda a pacientes médicamente frágiles, como una unidad de salud conductual o un programa de lectura para niños, en el que ya participa. Si sintiera un fuerte compromiso con el programa en el que ha sido voluntario durante años, podría considerar otro tipo de dieta saludable para Gunner, como una dieta cocinada en casa.

O bien, podría indagar y tratar de encontrar la fuente del edicto del administrador del hospital, e intentar educar a la gente a lo largo de la cadena de mando burocrática de que un perro alimentado en bruto que transmite la salmonela a los pacientes no es una conclusión previsible.

Podría empezar con el hecho de que, a pesar de lo que le dijo el administrador, el CDC no tiene una posición formal sobre los perros de terapia crudos. En su lugar, su documento de 2011, “Compendio de Medidas para Prevenir Enfermedades Asociadas con Animales en Entornos Públicos”, se refiere a las “directrices” que el CDC dice que fueron desarrolladas por la Asociación de Profesionales en Control de Infecciones y Epidemiología (APIC) y el Grupo de Trabajo de Intervenciones Asistidas por Animales (AAI).

Sin embargo, las “Directrices para las intervenciones con asistencia de animales en los centros de atención de salud” no es un documento de posición del APIC, según un portavoz de los medios de comunicación del grupo. Se publicó en marzo de 2008 en la revista del APIC revisada por pares, American Journal of Infection Control. Entre las recomendaciones del documento: “Excluir a cualquier animal que haya sido alimentado con alimentos crudos o deshidratados (pero de otra manera crudos), masticados o golosinas de origen animal en los últimos 90 días”, que presumiblemente también cubre las orejas de cerdo y los palos de los matones.

Ciertamente, los estudios han demostrado que los perros pueden arrojar bacterias a su entorno. Un estudio realizado en 2007 por Sandra Lefebvre, DVM (una de las autoras del documento publicado por la APIC), encontró que los perros de terapia que fueron alimentados con carne cruda eran “significativamente más propensos” a eliminar la salmonela que los que no fueron alimentados con ella. En 2002, un estudio publicado en The Canadian Veterinary Journal aisló la Salmonella del 80 por ciento de las muestras de la dieta de huesos y comida cruda y del 30 por ciento de los perros alimentados con la misma.

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Sin embargo, las dietas comerciales de croquetas tampoco están garantizadas como libres de bacterias. El año pasado, varias empresas de alimentos para mascotas anunciaron la retirada voluntaria de alimentos secos para perros debido a una posible contaminación por salmonela, entre ellas Wellness, Natural Balance, Taste of the Wild (Diamond), AvoDerm (Breeder$0027s Choice) y, más recientemente, California Natural, Innova y otros productos elaborados por Natura Pet Products.

La pregunta más importante que se plantea es, ¿cuánto problema supone un perro de desecho de Salmonella para la población humana?

Los perros alimentados con dietas que contienen Salmonella pueden eliminar la bacteria de sus heces y saliva. El mero hecho de que se críen a sí mismos (lamiéndose el pelaje) puede transferir los organismos de la Salmonella a su pelaje. “Y mi respuesta es: $0027Sí, y …? Este no es el final de la conversación”, dice la consultora de nutrición canina Mónica Segal de Toronto, Canadá. “Probablemente podríamos estar de acuerdo en que las plantas de procesamiento de aves de corral tienen los conteos más altos de Salmonella, y deberíamos esperar que las personas que trabajan en esas plantas sean hospitalizadas diariamente”.

No lo son, lo que sugiere que los temores sobre la propagación de la salmonela en los perros alimentados crudos son, en sus palabras, “exagerados”, aunque, por supuesto, se deben tomar precauciones especiales con los individuos severamente inmunocomprometidos con todos los perros, no sólo con los alimentados crudos. “Francamente, no creo que se haya demostrado que, sí, este perro que come croquetas sea perfectamente seguro para estar cerca, pero este alimentado con alimentos crudos no lo es”, concluye Segal. La veterinaria integradora Dra. Julie Mayer, DVM, CVA, CVC, CCRP, de Tucson, Arizona, tiene una forma bastante sencilla de tranquilizar a aquellos cuyos veterinarios convencionales advierten contra las multitudes de microbios que acechan en una dieta de alimentos crudos.

“Yo digo, vuelve a tu veterinario y dile, $0027Los perros se lamen el culo$0027”, dice. “Los perros están ahí fuera comiendo caca de ganso, comiendo hierba, comiendo la caca de otros perros. Van a ser mordedores de Salmonella y E. coli”, incluso si no son alimentados crudos.

Hay muchas cosas que los propietarios de perros de terapia pueden y deben hacer, independientemente de la dieta del perro, para proteger a cualquier paciente que interactúe con sus perros de cualquier tipo de infección potencial. Estas prácticas incluyen no permitir lamer o besar al perro, y proporcionar a los pacientes y al personal un desinfectante de manos después de todas las interacciones.

Estas prácticas también protegen a los perros de terapia de la exposición a los agentes infecciosos que los pacientes pueden transmitir. Y, dada la actual epidemia de infección por Staphylococcus aureus resistente a la meticilina (MRSA) en los hospitales humanos, es una preocupación válida. Un estudio canadiense reciente de 26 perros de terapia en hospitales e instalaciones de cuidados a largo plazo encontró que mientras ninguno de los perros estaba contaminado con bacterias comunes causantes de infecciones antes de entrar a las instalaciones, dos dieron positivo después. Uno, un galgo, tenía Clostridium difficile (una bacteria Gram-positiva que puede causar diarrea severa) en sus patas. El otro, un Pug, se le detectó SARM en su piel después de pasar un tiempo en la cama de los pacientes y fue besado repetidamente por dos de ellos.

Los hospitales no son el único lugar donde los perros de terapia pueden ser de beneficio. Programas de lectura en bibliotecas, programas diurnos para discapacitados mentales, centros de rehabilitación y ambulatorios: todas son posibilidades para los perros de terapia donde las preocupaciones sobre la inmunosupresión son mínimas. Practicar un protocolo adecuado es crucial para todos los perros de terapia, sin importar cómo se les alimente.

También es importante recordar que la oportunidad de compartir el beneficio emocional y el apoyo que dan los perros no está legislado por las organizaciones de perros de terapia o por las instalaciones médicas. Es una parte natural de compartir tu vida con los perros.

Allen M. Schoen, DVM, autor de Kindred Spirits: How the Remarkable Bond Between Humans and Animals Can Change the Way We Live, así como libros sobre acupuntura veterinaria y medicina veterinaria complementaria y alternativa, recuerda a uno de sus clientes, una mujer que fue bendecida con un estilo de vida cómodo – y un período de remisión del cáncer que finalmente se la llevó. El Dr. Schoen recuerda haberle preguntado, “¿Qué vas a hacer ahora?” con la nueva oportunidad de vida que se le había dado. Uno de sus actos de celebración y agradecimiento fue invitar a otro paciente de cáncer, una persona que sólo quería estar cerca de los animales, a visitar su granja, donde tenía caballos, cabras y perros. Esa era la terapia asistida por animales en su estado más puro, sin reglas, regulaciones o limitaciones.

Segal señala que los perros de terapia alimentados crudos no son los únicos que deberían ser protegidos contra los portazos en sus caras de riesgo debido a la dieta que los humanos han elegido para ellos.

“Hay algunas clínicas de emergencia que no aceptan un perro alimentado con carne cruda”, dice. Algunas clínicas sólo admiten un perro alimentado con pienso crudo a condición de que su dueño consienta en alimentarlo con lo que el hospital le dé de comer mientras esté hospitalizado, probablemente una croqueta comercial, que desde un punto de vista holístico suele ser la dieta menos curativa que un perro pueda tener durante un período tan estresante. “El hospital hará esto por múltiples razones, la principal es que tienen animales muy enfermos allí. Además, a los perros y gatos que pasan la noche en el hospital se les administran mega-fármacos, por lo que su sistema inmunológico se ve comprometido y no pueden permitirse que los animales suelten bacterias”, dice Segal.

Es posible que algunos consultorios veterinarios especializados hayan adoptado una postura contraria a la cría de animales porque ven más casos (y más graves) de salmonelosis que el consultorio veterinario medio, lo que les lleva a creer que la enfermedad es más común de lo que realmente es.

“Todo es relativo”, nos recuerda Segal. “Ve a un neurólogo, y pregunta por los tumores cerebrales, y habrán visto muchos de ellos.” Eso no significa que los tumores cerebrales sean un problema significativo en la población general – sólo que el neurólogo ve muchos más casos de los que ocurren normalmente.

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Es prudente que los dueños de perros alimentados con crudo consulten con las clínicas veterinarias de emergencia y especializadas que probablemente traten a sus perros. Pregunte si tienen alguna restricción para tratar o admitir pacientes que son alimentados crudos, para que no se sorprenda en una situación de emergencia. Si se encuentra en una situación de emergencia con un veterinario que desaprueba las dietas crudas, y su veterinario habitual apoya que su perro sea alimentado de esta manera, pida ayuda a este último; una llamada o un correo electrónico de su veterinario expresando su reticencia a cambiar la dieta de su perro durante un momento tan estresante podría tener mejor acogida.

¿Vale la pena disparar? Las vacunas pueden ser otra área donde los de mentalidad holística se encuentran luchando contra reglas que se basan tanto en suposiciones y tradición como en ciencia rigurosa. Pero un cambio de actitud entre las influyentes organizaciones veterinarias ha creado una conciencia de los riesgos de la sobrevacunación y la importancia de adaptar un programa de vacunación a la salud y las necesidades de cada perro.

En 2011, la Asociación Americana de Hospitales de Animales actualizó sus pautas de vacunación canina. Las directrices identifican el moquillo, el parvovirus y el adenovirus canino como las principales vacunas, pero también hacen hincapié en que no deben administrarse con más frecuencia que cada tres años.

Las directrices de la AAHA son un gran punto de partida, pero “no deben ser interpretadas como que dictan un protocolo, porque ciertamente hay variaciones en la práctica”, dice Carole Osborne, DVM, de Chagrin Hills, Ohio. “Digamos que tienes un perro con cáncer o una enfermedad autoinmune. La vacunación puede agravar esas enfermedades inmunes subyacentes”. La edad también es una consideración. “A medida que los perros envejecen un poco más en años, la reducción de las vacunas es una de las cosas más grandes que puede hacer para ayudarlos”, dice el Dr. Osborne. “Como veterinario en ejercicio, veo y trabajo con muchas personas que las mascotas experimentan un deterioro de la salud como resultado de las vacunas anuales”.

Las perreras, las escuelas de obediencia, los peluqueros y otros negocios caninos que requieren vacunas, a veces incluso anuales, no pueden simplemente descartar sus reglas. Pero a menudo aceptarán documentación que demuestre que el perro está protegido de otra manera.

“Para las personas que rechazan las vacunas de sus perros, los títulos de anticuerpos son una excelente idea”, dice el Dr. Osborne. “Validarán que los anticuerpos de un animal están en un nivel de protección”.

Entiendan, sin embargo, que los títulos no son el principio y el fin de la evaluación de la inmunidad. “Estos títulos sólo miran una rama del sistema inmunológico; no podemos leer la inmunidad celular”, dice el Dr. Mayer. Aún podría haber inmunidad, incluso si el título muestra niveles de anticuerpos que no parecen ser protectores, explica.

En el caso de los perros que corren el riesgo de tener una reacción a la vacuna, o cuyo estado de salud sugiere que la vacunación podría hacer más daño que bien en términos de su bienestar general, el Dr. Osborne señala que la mayoría de los estados proporcionan formularios de exención de la vacuna que pueden utilizarse para vacunaciones como el moquillo y el parvovirus, así como la rabia. A veces también se acepta un certificado de salud de su veterinario.

Si bien los persuasivos podrían conseguir excepciones individuales para sus animales, el hecho es que los consumidores se enfrentan a una cultura empresarial cada vez mayor dentro de la medicina veterinaria y las industrias conexas, lo que deja muy poco espacio para los pensadores independientes.

Considere, por ejemplo, el potencial huésped de un perro que no quiere darle a sus perros la vacuna intranasal para la bordetella, o el complejo de la tos de la perrera. En cambio, en la versión canina de esa solución humana que alguna vez fue común, la “fiesta de la varicela”, lleva a su perro no vacunado a una carrera o exposición canina y le permite contraer la enfermedad y desarrollar una inmunidad natural. (Tal vez con un poco de ayuda holística a lo largo del camino: La drosera es un remedio homeopático a menudo eficaz para las infecciones agudas de las vías respiratorias superiores).

Después de que se recupere, se puede decir que ese perro está tan protegido como si hubiera recibido una vacuna, si no más. Pero la dirección de una residencia puede insistir en algo “en papel”, para mostrar que la perrera ha hecho todo lo posible para evitar la exposición de sus otros clientes a enfermedades infecciosas.

La confianza en la intuición y el sentido común sobre el estado de inmunidad de su perro puede ser una parte importante de su enfoque para su cuidado, pero “El sentido común sobre la inmunidad natural no te lleva muy lejos donde hay reglamentos y directrices; ¡estás atascado!” El Dr. Schoen dice.

En realidad, sólo estás atascado si decides jugar según las reglas. En cambio, siempre tienes la opción de crear algunas propias. El Dr. Schoen señala a amigos de diferentes hogares que tienen estilos de vida ocupados y se encuentran viajando bastante. “Tienen un perro de playa mexicano de pura raza”, explica, con la lengua firmemente plantada en la mejilla, “así que lo comparten”. Y para mí hay todo un movimiento posible allí: ¿Qué tal si se establece, para el embarque, una pequeña comunidad de amigos, para que compartan el perro?”

La Internet ya está ahí. Sitios nacionales como rover.com conectan a los amantes de los perros que están dispuestos a alojar a los perros en sus casas en lugar de las perreras tradicionales. Y hay más sitios de redes micro enfocados, como goodnightlucky.com, que sirve a Long Island en el área metropolitana de Nueva York. Ciertamente, la ausencia de directrices y licencias significa que habrá más trabajo de campo – y riesgo – de su parte. Pero el autocontrol, en el sentido de las críticas de los clientes anteriores, puede ayudar mucho a que se sienta cómodo.

Mientras que es fácil caer en una actitud de “por qué molestarse” sobre la burocracia que puede frenar incluso al más dedicado amante de los perros holísticos, el Dr. Schoen ve el lado positivo. “La crisis es igual a la oportunidad”, dice. “Vuelve a la creatividad y a ser local”.

A veces es fácil olvidar, frente a obstáculos como los descritos en esta historia, que esta fue una vez la actitud sobre cualquier tipo de enfoque holístico para nuestros perros – o nosotros mismos, para el caso. Hoy en día, el holismo – la idea de que una talla no sirve para todos – está mucho más extendida y cada vez más no sólo se tolera, sino que se acepta. Ese tipo de cambio en la cultura no se produjo a través de abundantes suspiros y retiros apresurados. Llegó a través de desafiar la sabiduría convencional.

Como ejemplo, el Dr. Schoen señala el trabajo del inmunólogo y veterinario Jean Dodds, DVM, que durante años ha dado la alarma contra la sobrevacunación. “Jean Dodds inició una verdadera revolución con una masa crítica de criadores de perros que decían que no, que demasiadas vacunas no eran buenas”, dice. “Y hubo un movimiento masivo entre los criadores de perros para recomendar pruebas de títulos”.

Esos criadores, a su vez, recomendaron el protocolo de Dodds a su gente de cachorros, quienes a su vez insistieron en ello con sus veterinarios. Tal cambio de paradigma tiene que venir de las bases, añade el Dr. Schoen, porque los intereses corporativos en la medicina veterinaria – como en muchas otras cosas en el mundo – presentan “un conflicto de intereses inherente”.

“Las corporaciones se han hecho cargo de la medicina veterinaria – la educación, los requisitos, las directrices”, continúa. “La Asociación Americana de Medicina Veterinaria dice ahora que los veterinarios no deberían recomendar la comida cruda, sin embargo lo que se ve una y otra vez es cuántos alimentos comerciales para perros se han encontrado contaminados con Salmonella. Me parece que hay una disonancia cognitiva”.

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Con tanta investigación veterinaria financiada por corporaciones como las empresas farmacéuticas y de alimentos para perros, es muy poco probable que los temas que pagan a los investigadores para que los exploren sean los que potencialmente podrían resultar en una pérdida de ingresos para ellos. Por ejemplo, ¿qué compañía de alimentos para perros va a financiar un estudio sobre la transmisión de la Salmonella por perros alimentados crudos?

Dicho esto, es posible emprender ese tipo de estudio si se galvanizan los amantes progresistas de los perros y los grupos que los representan. Considere el ensayo de desafío de la rabia organizado por el Dr. Dodds, el reformador de vacunas Kris Christine y el patólogo Dr. Ron Schultz de la Escuela de Medicina Veterinaria de la Universidad de Wisconsin, que es el investigador principal del ensayo. Ninguna compañía farmacéutica se apresuraría a financiar un ensayo de vacunas para demostrar que su vacuna contra la rabia de tres años tiene una duración de inmunidad de cinco o siete años: ¿Qué es lo opuesto al cha-ching?

Pero el ensayo de la rabia, en su quinto año, está haciendo justamente eso, pagado en gran parte con dólares privados, incluyendo donaciones de organizaciones que son en su mayoría clubes de entrenamiento, rendimiento y conformación de perros. [Nota del editor: Para ayudar, ver rabieschallengefund.org.]

Incluso con este apoyo popular, el cambio no es fácil y no se logra de la noche a la mañana. La Dra. Mayer dice que diariamente se encuentra con “cabezazos” entre propietarios de perros de mentalidad progresista y negocios como las perreras. “Sin embargo, cada vez hay más instalaciones que se salen de la norma, que aceptan la declaración de un veterinario de que un perro está sano o los resultados de una prueba de título en lugar de las vacunas”, dice. Dependiendo de su ubicación, podría ser útil buscar negocios de propiedad individual en lugar de franquicias en los que se pueda desarrollar una relación con los directores y encontrar una solución en la que ambos se sientan cómodos.

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NO TE RINDAS AL MIEDO Mientras que nadie quiere que su perro sea un Rover Tifoidea, o que cause que alguien más -humano o canino- desarrolle una enfermedad, el Dr. Schoen señala que el pensamiento razonable sobre este tema a menudo se ve empañado por una cantidad irrazonable de miedo.

“Cuando tienes una conciencia colectiva de miedo, lo impregna todo”, dice. “Estamos buscando un mundo garantizado. Y nunca hay garantías con nada.”

Pero si hay algo a lo que las corporaciones siempre prestan atención, es el resultado final. Ya sea que estés eligiendo una perrera de internamiento o contemplando un legado significativo a un hospital, puedes decidir hacer de la apertura a los enfoques alternativos tu factor de ruptura. “Lleve su dinero a otra parte”, sugiere el Dr. Schoen, “y hágales saber por qué”.

En cuanto a Rowley, le preocupa que las oportunidades para Gunner y perros como él sigan disminuyendo. Otra amiga con un Golden Retriever alimentado con carne cruda también ha dejado de visitar a sus perros de terapia. “Sólo queda un perro de terapia que está de visita en el hospital ahora”, dice Rowley.

El Dr. Mayer ve una crisis cultural mayor en el predicamento que Rowley y Gunner están experimentando: nuestro enfoque casi obsesivo con la creación de un ambiente libre de gérmenes. En el caso de los individuos severamente inmunocomprometidos, esto es comprensible. Pero para todos los demás, la guerra contra las bacterias – desde el uso generalizado de todo, desde toallitas antibacterianas en la casa hasta antibióticos profilácticos, tanto en los perros como en los humanos – ha hecho posiblemente que seamos menos capaces de defendernos contra esos organismos cuando los encontramos. Y, como muestra la crisis del SARM, puede llevarnos a lugares peores que los que originalmente tratamos de evitar.

Incluso frente a este cambio cultural, “la gente tiene opciones”. Sólo necesitan hablar y educar”, concluye el Dr. Mayer. “Pero siempre será una batalla, porque nuestra sociedad se está volviendo cada vez más aséptica. Crecimos sin tener que lavarnos las manos después de tocar un carrito de la compra, y seguimos vivos, ¿verdad? Hoy en día, no hay nada que nos desafíe”. Excepto, quizás, el propio status quo.

Denise Flaim de Revodana Ridgebacks en Long Island, Nueva York, comparte su casa con tres Ridgebacks, tres niños de 9 años y un marido muy paciente. Sus perros han sido alimentados crudos y vacunados mínimamente durante tres generaciones.

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