Los Barkahólicos No Muy Anónimos

Mi perro Sombra es un ladrador. Si hubiera un programa de 12 pasos para tal condición, sería una buena candidata para asistir. Le gusta ladrar cuando está feliz y emocionada, cuando está preocupada, cuando le gustaría algo de nosotros, cuando algo la sorprende, cuando otros perros ladran, y sobre todo, cuando las ardillas corren por los árboles de nuestro patio trasero. El ladrido de la ardilla es el peor – agudo y chillón y tan fuerte que hace que te duelan los oídos.

El problema de tener un perro que ladra por una variedad de razones es que no hay una respuesta fácil para hacer que se detenga. La gente a menudo ve los ladridos como un solo problema; la semana pasada varios estudiantes de mi clase me preguntaron: “¿Cómo hago para que mi perro deje de ladrar?” No pude dar una respuesta sencilla. La solución a los problemas de ladridos depende de la comprensión de varios factores:

1. ¿Cuándo y dónde está sucediendo?

2. ¿Por qué está sucediendo? ¿Cuál es el detonante específico?

3. ¿Qué saca el perro de los ladridos? ¿Qué es lo que refuerza el comportamiento?

Y si su perro, como el mío, ladra en varias situaciones diferentes, tiene múltiples desencadenantes y la recompensa varía, puede que necesite más de una solución para ayudar a su perro a vivir una vida más tranquila. Pero una vez que puedas identificar el cuándo, dónde, por qué y qué, podrás elaborar un plan de entrenamiento para resolver el problema.

Diferentes razones, diferentes soluciones

Recuerde que ladrar es un comportamiento normal de los perros. Es una forma de comunicación. La mayoría de los perros ladran algunas veces y a menudo por muy buenas razones. Aquí están algunas de las más comunes:

¡Están emocionados!

Hay muchos potenciales desencadenantes para los ladridos de excitación. Tal vez tu perro ladra cuando llegas a casa o cuando un amigo llega a la puerta. Los perros que ladran cuando están excitados pueden ladrar mientras juegan, o cuando ven algo que les gusta, o cuando están excitados sin razón aparente.

Quieren algo.

A esto se le llama a menudo ladridos de demanda, pero en mi casa lo llamamos ladridos de mandón. Vivo con perros de pastoreo y ellos tienden a hacerse cargo. “¡¿No sabes que es hora de dar un paseo?!”

Los ladridos de demanda también son comunes cuando se entrena con comida – cuando los perros se frustran porque las golosinas no llegan lo suficientemente rápido, por ejemplo, pueden ladrar para recordarle que debe mantener la comida fluyendo. Ladrar es también una de las formas en que los perros tienen que pedir lo que quieren o necesitan. Un perro puede ladrar cuando necesita salir al baño, ¡y esto puede ser algo muy bueno!

Están alertando de algo.

La mayoría de los perros alertan a la corteza hasta cierto punto. Pueden ladrar cuando alguien se acerca a la casa, o cuando hay un ruido inusual, o cuando otro perro del vecindario ladra.

La mayoría de nosotros apreciamos cierto grado de alerta en los ladridos (por ejemplo, estaría muy contento con mi perro si ladrara si alguien tratara de entrar en mi casa). El problema con los ladridos de alerta viene cuando nuestros perros están ladrando a cosas que la gente piensa que son intrascendentes o cuando continúan ladrando cuando pensamos que deberían parar.

Tienen miedo.

Todos tenemos cosas que nos asustan y también nuestros perros. Recientemente, estaba caminando con mi perro por un sendero familiar, un lugar que recorremos casi a diario. Cuando llegamos a una curva, en el medio del camino había un montón de rocas. Mi perro estaba tan sorprendido por esta nueva cosa en nuestro camino que se asustó mucho y ladró como loco.

Este tipo de ladridos de sobresalto es relativamente común en los perros adolescentes como Shadow. Una vez que dejó de ladrar, fuimos a investigar las rocas y se dio cuenta de que eran sólo rocas y todo estaba bien. Algunos perros, sin embargo, tienen miedos más significativos – pueden tener miedo de los hombres, o de los niños, o de otros perros, o de los sombreros, o de las patinetas. Cuando un perro ladra debido a un miedo continuo, ese miedo deberá ser abordado antes de que el problema de los ladridos pueda ser resuelto.

No les va bien cuando están solos.

Muchos perros experimentan con los ladridos cuando están solos y aburridos. Tal vez le ladran a las ardillas o al perro del vecino. Los ladridos de aburrimiento a menudo tienen elementos de ladridos de alerta, ladridos de excitación o ladridos de demanda. Pero ladrar cuando se está solo en casa también puede ser un síntoma de angustia o ansiedad por la separación. Cuando los perros están ladrando cuando están solos en casa, tenemos que averiguar por qué para poder ayudar eficazmente a nuestros perros.

Resolvamos este problema!

Una vez que haya identificado por qué su perro está ladrando, puede seguir estos pasos para resolver el problema:

1. Primero la gestión.

La gestión significa encontrar maneras de evitar que su perro ladre mientras usted trabaja en el cambio de comportamiento. Sus pasos de manejo variarán dependiendo del desencadenante de su perro.

Por ejemplo, si su perro ladra cada vez que alguien pasa por delante de la casa, es posible que tenga que bloquear la vista del perro a la calle con cubiertas para las ventanas o planee tener al perro en la parte trasera de la casa cuando no esté entrenando activamente.

Para un perro que ladra cuando está asustado, es posible que deba evitar aquellas cosas que hacen que su perro se asuste mientras trabaja en un plan de modificación de la conducta. En el caso de un perro que ladra cuando juega con su amigo, es posible que deba interrumpir el juego a menudo para que los perros no se exciten tanto. Estas son todas las formas de manejo.

2. Cambie la reacción de su perro al gatillo.

A veces las soluciones a los problemas de ladridos son tan simples como cambiar la relación de tu perro con el gatillo (¡noten que dije simple, no fácil!).

Así que, por ejemplo, si tu perro ladra excitado cuando llegas a casa del trabajo, puedes tener éxito si eres un poco menos interesante cuando llegas a casa. Si usted (el gatillo) se vuelve menos excitante, es menos probable que su perro ladre. Para un perro que tiene miedo de los hombres, embarcarse en un programa de contracondicionamiento con un entrenador calificado puede ayudar a resolver el problema. Cuando se alivien los temores, es probable que los ladridos dejen de producirse por sí solos.

3. Enseñar un comportamiento alternativo.

Esto puede ser un componente clave para resolver los problemas de ladridos. ¿Qué más puede hacer su perro en lugar de ladrar (y la respuesta no puede ser “no ladrar”)? He aquí algunas ideas: Si un perro le ladra a otros perros durante un paseo, puedes enseñarle a mirarte y recibir un premio cada vez que vea a otro perro. Si un perro ladra en la ventana, puedes enseñarle a correr y encontrarte en la casa en lugar de ladrar. Si un perro ladra por la emoción, puedes enseñarle a agarrar un juguete y jugar cuando esté emocionado. Si un perro ladra para que lo saques a pasear, puedes enseñarle a sentarse delante de ti para recordarte que es hora de salir. Con suficiente práctica, aquellas cosas que antes hacían que su perro ladrara, ahora provocarán el comportamiento alternativo en su lugar.

4. Cambiar la consecuencia.

Seamos sinceros, la mayoría de los ladridos son intrínsecamente gratificantes para el perro. Un perro ladra cuando alguien pasa por la casa, la persona sigue caminando – y el ladrido se refuerza cuando la persona se va. El perro le ladra para pedirle atención, usted se da la vuelta y le pide que se detenga, y los ladridos son recompensados por su atención, incluso si está regañando.

Cambiar lo que sucede después de que ladra puede impactar sus ladridos en el futuro. Por ejemplo, si su perro le ladra para pedirle golosinas, guardarlas en vez de darle una puede ser parte de la solución.

Otro ejemplo: si un perro ladra cuando ve a su mejor amigo, puedes ayudarle a aprender que acercarse en silencio significa que tendrá la oportunidad de saludar o jugar, y que ladrar cuando se acerca hace que tú y el dueño del otro perro se separen, lo que pone fin a su oportunidad de jugar.

5. Enseñar a un interruptor.

Puedes enseñarle a tu perro un taco “silencioso” que puede interrumpir un ciclo de ladridos. La clave para enseñar esto es hacerlo cuando el perro no está ladrando, en lugar de tratar de enseñarlo cuando el perro ya está ladrando.

Cuando su perro ya esté callado, diga “Silencio”, márquelo con el clic de un clicker (u otro marcador, como la palabra “¡Sí!”) y luego recompense a su perro. Una vez que su perro escuche la palabra “Silencio” y empiece a orientarse hacia usted a la espera del premio, cambie a marcar y premiar la orientación.

Una vez que haya practicado unas cuantas docenas de veces, puede intentarlo cuando su perro esté ladrando – preferiblemente, un ladrido bajo (¡no empiece cuando esté a punto de perder la cabeza por una ardilla en la acera justo delante de usted!). Diga “¡Silencio!” y luego cuando su perro le mire, marque (¡clic o “Sí!”) y dele un sabroso bocado.

Enseñar un taco de “Silencio” rara vez resolverá completamente un problema de ladridos, pero puede interrumpir los ladridos lo suficiente como para que dirija a su perro a hacer un comportamiento alternativo.

6. Ayude a su perro a aprender a estar tranquilo.

Los ladridos casi siempre van acompañados de una sobreexcitación. Un perro que realiza una actividad tranquila es menos probable que ladre que un perro que realiza una actividad excitante. Si bien ayudar a su perro a aprender a estar más calmado no es dirigirse directamente a los ladridos, puede tener un gran impacto. Puede ayudar a su perro a aprender a estar más calmado con:

– “Capturar” la calma recompensando a su perro cuando ya está instalado.

– Enseñar a su perro a instalarse en una cama o en una alfombra.

– Practicar ejercicios de control de impulsos puede ayudar a un perro a concentrarse cuando está excitado. Algunos ejemplos de estos ejercicios son el tira y afloja, antes de lanzar la pelota, y pedirle que se siente y espere en silencio antes de que usted baje su plato de comida.

– Proporcionando ejercicio y actividad de bajo perfil en lugar de muchos juegos de pelota o de persecución. A menudo, cuando tenemos perros fácilmente sobreestimulados, queremos agotarlos con actividades como ir a buscar o jugar al perro. Aunque estas actividades son muy buenas para muchos perros, también pueden dar cuerda a los perros, y los perros amplificados son mucho más propensos a ladrar. Los largos paseos o los juegos de aromas pueden cansar a su perro sin que se sobreexcite.

7. Sé realista.

Los perros ladran. Ladrar es un comportamiento perfectamente normal y no algo que se pueda eliminar por completo. Por ejemplo, en lugar de esperar que su perro no ladre cuando la gente se acerque a la puerta, considere la posibilidad de permitir unos cuantos ladridos y luego dar la señal (y recompensas) de silencio. Y si su perro ladra por miedo o ansiedad, recuerde que esos temas deben ser tratados antes de que pueda esperar de manera realista que su perro deje de ladrar.

Sólo di no a los cuellos de corteza, cuernos de aire, botellas de chorro y otros castigos

Hay varias razones por las que no uso este tipo de castigo para ladrar.

Primero, no me gusta hacerle nada a mi perro que sea intimidante o que cause dolor o miedo. Los collares de choque funcionan creando dolor, los ruidos como las bocinas de aire funcionan asustando al perro, los collares de citronela y las botellas de chorro funcionan asustando al perro o creando una sensación desagradable. No quiero hacerle ninguna de estas cosas a mi perro.

Sarah-jane Allen | Dreamstime

Además, no creo que sean particularmente eficaces en la mayoría de las situaciones. Confesaré que en mi pasado lejano, he usado todo esto en intentos de frenar el comportamiento de ladrar. Mientras que a veces veía un cambio a corto plazo en el comportamiento, a largo plazo los ladridos siempre volvían. (Y las pocas veces que he visto que el castigo efectivamente deja de ladrar, una elección más amable habría funcionado también.)

Por último, las consecuencias de usar estos dispositivos pueden ser significativas. Los collares de choque pueden causar problemas de agresión, los ruidos pueden causar sobresalto y problemas de sonido, y las botellas de chorro pueden hacer que tu perro quiera evitarte. Ya es suficiente.

¿Qué hay de los tiempos muertos?

Un tiempo de espera funciona quitando la oportunidad de refuerzo. No soy un gran fan de los tiempos muertos. Son difíciles de hacer bien y a menudo se usan injustamente, creando una frustración o estrés innecesario para el perro – y son totalmente inapropiados para un perro con ansiedad por la separación. Sin embargo, usaré el tiempo de espera de forma muy selectiva para un tipo de ladridos, la demanda de ladridos, pero sólo después de que se hayan establecido otros criterios.

En mi opinión, es injusto usar un tiempo de espera para un comportamiento antes de que a un perro se le haya enseñado una respuesta alternativa – en este caso, algo que pueda hacer en lugar de ladrar para pedir lo que quiere. Si tu perro ladra para salir, puedes enseñarle a pedir con un suave empujón de nariz en su lugar. Para los perros que ladran para que usted juegue, enséñele a traerle un juguete en lugar de ladrar. Para los perros que ladran para pedir golosinas, enséñale a “asentarse” como un comportamiento predeterminado cuando hay comida presente.

Además, antes de usar un tiempo de espera, los perros necesitan entender una señal de “todo hecho”, algo que les permita saber que la oportunidad de cualquier refuerzo que quieran ya no está disponible. “Todo listo” significa que no hay posibilidad de que puedan obtener la recompensa que están buscando.

Una vez que el perro entienda que otro comportamiento puede conseguir lo que quiere y comprenda que a veces no puede tener lo que quiere, sólo entonces, si todavía es necesario, usaré un tiempo de espera de cinco a diez segundos para hacerle saber al perro que ladrar no es una forma aceptable de pedir lo que quiere. Así es como funciona:

– Cuando mi perro quiera jugar, puede ir a buscar un juguete. Cuando me trae un juguete, inmediatamente me comprometo con ella. (Esto es especialmente importante cuando le enseñas por primera vez a tu perro una respuesta alternativa – ¡Tiene que funcionar para ella también!)

– Si, en cambio, mi perro ladra para que yo juegue, marco el segundo en que el ladrido comienza diciendo con calma, “¡Qué mal!” y me levanto y camino a otra habitación y cierro la puerta. Vuelvo en cinco o diez segundos (suponiendo que los ladridos hayan cesado). Si mi perro vuelve a ladrar, repito. Si mi perro agarra un juguete, juego.

– Si mi perro viene y me pide que juegue y no puedo en ese momento, le daré la señal de “todo listo” para que sepa que jugar no es una opción en ese momento. Pero tomaré nota de que necesita algo de atención y se la daré tan pronto como pueda.
Si se hace bien un tiempo de espera, generalmente se verá una dramática reducción de los ladridos en sólo unas pocas sesiones de entrenamiento.

De vuelta al Barkaholic

Desafortunadamente, muchos perros que ladran excesivamente lo hacen en más de un área. Esto significa que tienes que ser creativo y proactivo para ayudar a tu perro a aprender a vivir una vida más tranquila.

Siguiendo el enfoque multipasos de arriba, llegamos a un plan de entrenamiento y modificación de comportamiento para mi barkahólico, Shadow. Recuerda que ladra cuando está excitada, en respuesta a los ladridos de otros perros, cuando se asusta, cuando quiere algo, y a las ardillas del patio, y más recientemente, cuando ha crecido, los ladridos de alerta se han unido a la lista. Básicamente, ¡estaba ladrando casi todo el tiempo!

Para reducir su excitación al ladrar, mi compañero y yo trabajamos con ella para estar más calmados y concentrados en una variedad de situaciones. Algunos de los ejercicios que utilizamos para ello incluyen juegos de control de impulsos, ejercicios de asentamiento como el trabajo en la alfombra, y contracondicionamiento de desencadenantes específicos para reducir la excitación.

Para sus ladridos de alerta, le enseñamos respuestas alternativas como redirigirnos cuando ve o escucha algo a lo que normalmente ladraría, como el ladrido de otro perro o el portazo del coche del vecino.

Para sus ladridos de sobresalto, estamos usando un sencillo acondicionamiento clásico; ¡las cosas que la sorprenden hacen que lluevan golosinas desde el cielo!

Para los ladridos de demanda (como para golosinas o atención o un lanzamiento de pelota), le hemos enseñado a pedir de otras maneras (trayéndonos el juguete, por ejemplo, para solicitar el juego).

Debido a que el ladrido a las ardillas tenía elementos de excitación, alerta y demanda de ladrido (ladraba para hacer que las ardillas corrieran a través de las copas de los árboles), hemos tenido que ser muy creativos.

Primero, empleamos la administración limitando su acceso al patio y bloqueando su vista de las ardillas a través de las ventanas. También la mantuvimos atada con correa en el patio cuando salimos juntos al principio de este entrenamiento.

Trabajé con Sombra para estar más tranquila alrededor de las ardillas haciendo obediencia básica y trabajo de estera a distancia de “las ardillas”, luego gradualmente se acercó hasta que pudo responder cuando estábamos cerca de esos árboles.

Además, le he estado enseñando a venir a mí, lejos de las ardillas. Empezamos a una distancia justa de los árboles y lentamente nos acercamos más y más a los árboles para trabajar en esto. Cuando ella ve una ardilla, ahora corre hacia mí para obtener grandes recompensas – y esto ha ayudado a reducir su fijación. También utilizamos breves tiempos de espera si ella comenzó a ladrar.

Empleando todas estas técnicas, Shadow ha pasado de ser un perro que ladraba en la mayoría de las situaciones a un perro que sólo ladra muy selectivamente y que está aprendiendo a ladrar cada vez menos cada día. Sus ladridos son en general un 80 por ciento mejores, ¡una gran mejora!

Tengo que admitir que ha sido mucho trabajo y que ha llevado unos seis meses llegar a donde estamos hoy, desde ladrar sin parar todo el día hasta un perro que sólo ladra de vez en cuando y mayormente de forma apropiada. Es un trabajo en progreso, pero el esfuerzo vale la pena porque ahora tendremos muchos, muchos años de una vida tranquila juntos.

Mardi Richmond es un entrenador de perros, escritor, y el dueño de Good Dog Santa Cruz, en Santa Cruz, California.

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